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That which was before of time: Night, Evening and Everynight-life in Ancient Egypt
Uppsala University, Disciplinary Domain of Humanities and Social Sciences, Faculty of Arts, Department of Archaeology and Ancient History.
2018 (English)Independent thesis Basic level (degree of Bachelor), 10 credits / 15 HE creditsStudent thesis
Abstract [en]

This thesis is to present the ancient Egyptian perception of night and darkness, a framework within which the description of nocturnal practices is to be contextualised. A phenomenological analysis was employed in the study of ancient Egyptian written records all hinting to the words of “night”, “evening” and “darkness”. Sometimes more than one word was employed for the same phenomenon, hinting to a wide contextual understanding of the night. In some cases, this is visible in the hieroglyphs themselves, in how a sign depicting a lying mummy in the ancient Egyptian word for “to spend the night” might exclude the mummy when making reference to a sleepless night, when the body remained in a vertical state throughout the night; or in how the falling night is depicted as supported by a pillar, shown broken due to the pressure it endures when night falls.  Thus, night falls upon day, visible epigraphically, and what was visible during the day becomes blinded and dimmed, darkness turns the once polychromatic day-world into a monochromatic night-world, spearheading the use of artificial lightning, an important and almost ritual practice in terms of darkness. This darkness also limits to some extent the human trajectory, bringing matters inwards into the home, towards physical intimacy, closeness and safety. The human body falls into horizontality – into sleep with its accompanying silence, stillness and non-consciousness, elements in many instances associated with death. Time’s day-time linearity gives way to a nightly non-linearity, as narrated in the mythological discourse. The duality between day and night is further conveyed in how the break of dawn literally breaks the darkness of night, the silence associated with sleep, and scares the attributed dangers away. With the start of the day, the human body stands into verticality, movement and consciousness. Although the preconceived notions of night and darkness were ones of danger and negative associations, the analysed texts present high levels of activity during the nightly hours, describing nocturnal walks, busy streets, moon-light hunts, love turning night into a spectrum of positivity, sleepless and restless nights, drunken nights and nocturnal readings. Egyptians lived their nights, all twelve hours and the several grades of darkness, by working, loving, dreaming and interacting, in ways both contrasting and reinforcing the daily practices. As such, in a true spirit of duality, night constituted a highly vivid experience.

Abstract [sv]

Den följande studien tar sig an den fornegyptiska uppfattningen gällande natt och mörker. Dessa utgör ramverken inom vilken en beskrivning av nattliga aktivititer och vanor sätts i kontext. En fenomenologisk analys användes i undersökningen av fornegyptiska textuella källor, vilka innehöll orden "natt", "kväll" samt "mörker". Ibland brukades fler än ett ord i beskrivandet av ett och samma fenomen, vilket kan sägas peka på en bredare kontextuell förståelse gentemot natten och dess atrribuerade element. Ibland är dessa uppfattningar synliga i det skriftliga, i hieroglyferna, genom att ett tecken visandes ett liggande mumie i ordet för att " tillbringa natten" kom att utesluta mumien när ordet användes för att referera till en sömnlös natt. Det är också synligt i hur himlavalvet avbildades som vilandes på en pelare, vilken visas bruten itu på grund av himlavalvets vikt som den får uthärda när natten bokstavligen faller. 

Trots att natten sågs som en av dagens farligaste och mest riskfyllda tider på dygnet, till stor del attribuerat till det sammanhängande mörkret, de analyserade texterna beskriver en nattlig vardag som står sig i kontrast gentemot denna negativa uppfattning. En vardag utspelad i aktiva nätter, vilka innefattade nattliga promenader, folkfyllda stadsgator, jakt i månsken, sömnlösa, oroliga nätter, samt lugnare aktiviteter såsom läsning och flörtande. 

Det är på detta vis som bilden av aktiva fornegyptiska nätter målas upp, där egyptierna levde och upplevde nattens alla tolv timmar till fullo, älskandes, jobbandes, drömmandes och samverkandes. Således, nätterna i det forntida Egypten var högst livliga företeelser.

Abstract [es]

El objecto de estudio de la presente tésis es el concepto de la noche y la oscuridad al igual que la percepción de las mismas en el antiguo Egipto. Esto constituye el marco teórico dentro del cual se contextualisará las prácticas nocturnas egipcias, narradas por los propios egipcios, en sus propias palabras, a través del estudio y análisis de textos egipcios haciendo referencia a la noche, tarde y oscuridad.  Muchas veces, se utilizaba una variedad de palabras para la descripción de un mismo fenómeno, lo cual señala a un vasto entendimiento de lo que la noche constituía. En algunos ejemplos, esto se da a ver en los mismos jieroglíficos, en cómo un signo representando a una momia en posición horizontal recurrente en la palabra egipcia para “pasar la noche”, excluía a dicha momia del signo cuando la palabra hacía referencia a una noche pasada en estado vertical, es decir, sin dormir. También esto se es visible en como el cielo es ilustrado como soportado por un pilar, el cual se depicta partido, a causa del gran peso depositado sobre el mismo cuando la noche literalmente cae al atardecer.

A pesar de que la noche era vista como uno de los momentos más peligrosos y riesgosos del día, mucho atribuído a la oscuridad que la acompaña, los textos analizados describen una realidad nocturna en parte contradictoria con esta percepción un tanto negativa. Una realidad de noches activas, las cuales albergan  paseos nocturnos, calles llenas de gente, cazerías a la luz de la luna, noches preocupadas, noches cuando el sueño evadía, al igual que lecturas y trabajos nocturnos. De esta manera, los antiguos egipcios, en un verdadero espíritu de dualidad, vivían sus noches, todas las doce horas y todas las diferentes fases de oscuridad presentes en la misma, amando, trabajando, soñando e interactuando. De este modo, las noches egipcias constituían una vibrante experiencia llenas de vida y movimiento. 

Place, publisher, year, edition, pages
2018. , p. 77
Keywords [en]
Night, Evening, Darkness, Quotidian life, Ancient Egypt, Lexicography, Phenomenology
National Category
History and Archaeology
Identifiers
URN: urn:nbn:se:uu:diva-353912OAI: oai:DiVA.org:uu-353912DiVA, id: diva2:1219750
Supervisors
Examiners
Available from: 2018-06-18 Created: 2018-06-17 Last updated: 2018-06-19Bibliographically approved

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